Énergie éolienne

Le vent : une source d’énergie avantageuse sur les plans économique, environnemental et social

C’est au début des années 1970 que le vent a commencé à être considéré sérieusement comme source d’énergie pour produire de l’électricité au Canada. Depuis, les avancées technologiques ont permis d’améliorer considérablement l’efficacité des éoliennes et de perfectionner la science en vertu de laquelle on détermine leur localisation. La production des parcs éoliens peut maintenant être prévue avec beaucoup plus d’exactitude, et ce, bien avant la construction des projets.

L’énergie cinétique du vent provient du rayonnement solaire dans l’atmosphère et à la surface de la terre. Les masses d’air réchauffé s’élèvent dans l’atmosphère et, ce faisant, créent des vides aussitôt comblés par les masses d’air froid. Les vents sont ainsi engendrés par des différences de température et de pression dans l’atmosphère.

Ce phénomène s’observe à différentes échelles : le réchauffement d’un territoire donné explique les vents locaux, tandis que l’écart entre la température des pôles et celle de l’équateur explique les vents dominants à l’échelle planétaire.

L’homme sait depuis longtemps convertir le vent en énergie mécanique, comme en témoignent de très anciens moulins à vent et bateaux à voile. Les installations éoliennes modernes permettent quant à elles de convertir l’énergie cinétique du vent en énergie électrique.

Comparativement aux sources d’énergie fossiles, pour lesquelles il constitue une alternative de choix, l’éolien est une source d’énergie propre et renouvelable.

Le fonctionnement des éoliennes ne dégage aucune émission atmosphérique, ne produit aucun déchet dangereux et ne crée aucun autre type de pollution de l’air ou de l’eau. En outre, on estime que le son émis par le fonctionnement d’une éolienne, tel que perçu à l’extérieur près des maisons avoisinantes, n’excède pas 40 dB, soit l’équivalent du murmure dans une bibliothèque.

L’énergie éolienne est donc particulièrement fiable et avantageuse sur les plans économique, environnemental et social. Aujourd’hui, l’éolien est l’une des sources d’énergie qui enregistrent les plus forts taux de croissance au monde.

Comment fonctionne une éolienne

Au sommet du mât de l’éolienne se trouve le rotor, composé principalement des pales. Ces pales sont fixées à un axe horizontal, lequel est relié à la génératrice située au coeur de la nacelle. Lorsque le vent souffle et fait tourner les pales de l’éolienne, le mouvement de rotation permet de produire de l’électricité. En fait, en tournant, les pales activent le multiplicateur de vitesse à l’intérieur de la nacelle, lequel actionne la génératrice. L’électricité ainsi produite est acheminée au réseau collecteur et à un poste élévateur pour être distribuée sur le réseau de transport d’énergie et, ainsi, aux consommateurs.

La quantité d’énergie produite dépend principalement de trois facteurs : la vitesse du vent, la surface balayée par les pales et la densité de l’air.

Règle générale, un mégawatt d’éolien produit suffisamment d’électricité pour satisfaire les besoins annuels en électricité d’environ 240 foyers canadiens (consommation moyenne de 12 MWh par année).